Miedo al dentista – ¿Es la fobia dental un término inapropiado?

¿Qué es la fobia dental?

Una “fobia” se define tradicionalmente como “un miedo irracional grave que lleva a evitar la situación, objeto o actividad temida” (sin embargo, la palabra griega “fobia” significa simplemente miedo).

La exposición al estímulo temido provoca una respuesta inmediata de ansiedad, que puede tomar la forma de un ataque de pánico. La fobia causa mucha angustia e impacta en otros aspectos de la vida del individuo, no sólo en su salud bucal.

Los dentistas fóbicos pasarán mucho tiempo pensando en sus dientes o dentistas o en situaciones dentales, o bien pasarán mucho tiempo tratando de no pensar en dientes o dentistas o en situaciones dentales.

Miedo al dentista

El Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM-IV) describe la fobia dental como un “miedo marcado y persistente que es excesivo o irrazonable”.

También asume que la persona reconoce que el miedo es excesivo o irrazonable. Sin embargo, en los últimos tiempos, se ha dado cuenta de que el término “fobia dental” puede ser un término equivocado.

La diferencia entre ansiedad, miedo y fobia

Los términos ansiedad, miedo y fobia a menudo se usan indistintamente; sin embargo, hay diferencias marcadas.

La ansiedad dental es una reacción a un peligro desconocido. La ansiedad es extremadamente común, y la mayoría de las personas experimentan algún grado de ansiedad dental, especialmente si están a punto de tener algo que nunca han experimentado antes. Básicamente, es un miedo a lo desconocido.

El miedo dental es una reacción a un peligro conocido (“Sé lo que el dentista va a hacer, lo que ha estado allí, lo que ha hecho, lo que me asusta”), que implica una respuesta de pelear, huir o congelarse cuando se enfrenta al estímulo amenazante.

La fobia dental es básicamente lo mismo que el miedo, pero mucho más fuerte (“Sé lo que pasa cuando voy al dentista – no hay manera de que vuelva si puedo evitarlo”). Estoy tan aterrorizada que me siento enferma”).

Además, la respuesta de pelear, huir o congelarse, ocurre cuando sólo se piensa o se le recuerda la situación amenazante. Alguien con una fobia dental evitará el cuidado dental a toda costa hasta que un problema físico o la carga psicológica de la fobia se vuelva abrumadora.

¿Cuáles son las causas más comunes de fobia dental?

Malas experiencias: La fobia dental es causada con mayor frecuencia por experiencias dentales malas, o en algunos casos altamente traumáticas (los estudios sugieren que esto es cierto para aproximadamente el 80-85% de las fobias dentales, pero hay dificultades para obtener muestras representativas).

Esto no sólo incluye visitas dentales dolorosas, sino también factores psicológicos como ser humillado por un dentista.
Comportamiento del dentista: A menudo se piensa, incluso entre los profesionales de la odontología, que es el miedo al dolor lo que impide que la gente vea a un dentista. Pero incluso cuando el dolor es la mayor preocupación de la persona, el problema no es necesariamente el dolor en sí mismo.

De lo contrario, los fóbicos dentales no evitarían al dentista incluso cuando el dolor de muelas. Más bien, es el dolor infligido por un dentista que es percibido como frío y controlador lo que tiene un gran impacto psicológico.

El dolor infligido por un dentista que es percibido como cuidadoso y que trata a su paciente como un igual es mucho menos probable que resulte en un trauma psicológico. Muchas personas con fobia dental reportan que sienten que no tendrían control sobre “lo que se les hace” una vez que están en el sillón dental.

Miedo a la humillación y la vergüenza: Otras causas de fobia dental incluyen comentarios insensibles y humillantes por parte de un dentista o higienista. De hecho, los comentarios insensibles y los intensos sentimientos de humillación que provocan son uno de los principales factores que pueden causar o contribuir a una fobia dental.

Los seres humanos son animales sociales, y una evaluación social negativa molestará a la mayoría de las personas, aparte de los individuos de piel más gruesa. Si usted es del tipo sensible, la evaluación negativa puede ser demoledora.

Una historia de abuso: La fobia dental también es común en personas que han sido abusadas sexualmente, particularmente en la niñez. Un historial de intimidación o de haber sido abusado física o emocionalmente por una persona con autoridad también puede contribuir a desarrollar fobia dental, especialmente en combinación con malas experiencias con dentistas.

Aprendizaje vicario: Otra causa (que a juzgar por nuestro foro parece ser menos común) es el aprendizaje observacional. Si un padre u otro cuidador tiene miedo de los dentistas, los niños pueden darse cuenta de esto y aprender a tener miedo también, incluso en ausencia de malas experiencias.

Además, escuchar las historias de horror de otras personas sobre las dolorosas visitas al dentista puede tener un efecto similar, al igual que las películas infantiles como “Horton Hears a Who”, que muestran las visitas al dentista bajo una luz negativa.

Preparación: Algunos subtipos de fobia dental pueden definirse como “irracionales” en el sentido tradicional. Las personas pueden estar inherentemente “preparadas” para aprender ciertas fobias, como la fobia a las agujas.

Durante millones de años, las personas que aprendieron rápidamente a evitar las serpientes, las alturas y los rayos probablemente tuvieron una buena oportunidad de sobrevivir y transmitir sus genes. Por lo tanto, puede que no sea necesario un encuentro particularmente doloroso con una aguja para desarrollar una fobia.

Estrés postraumático: Las investigaciones sugieren que las personas que han tenido experiencias dentales horribles (como era de esperar) sufren de síntomas típicamente reportados por personas con trastorno de estrés postraumático (PTSD). Esto se caracteriza por pensamientos intrusivos de la mala experiencia y pesadillas sobre los dentistas o las situaciones dentales.

Esta última razón es extremadamente importante. La mayoría de las personas con fobia dental han tenido experiencias dentales previas de aversión o incluso altamente traumáticas. No ven sus síntomas como “excesivos” o “irrazonables”, y en ese sentido se asemejan a los individuos con trastorno de estrés postraumático. Es cierto que las fobias dentales innatas, como el miedo “irracional” a la vista de la sangre o de una jeringa, probablemente representan un porcentaje menor de casos.

El impacto de la fobia dental en la vida diaria

La fobia dental puede tener consecuencias de amplio alcance en la vida de una persona. No sólo su salud dental sufre, sino que la fobia dental puede llevar a la ansiedad y la depresión.

Dependiendo de lo obvio que sea el daño, el individuo puede evitar conocer gente, incluso amigos cercanos, debido a la vergüenza sobre sus dientes, o no ser capaz de realizar trabajos que impliquen contacto con el público.

La pérdida de autoestima por no poder hacer algo tan “simple” como ir al dentista y los sentimientos intensos de culpa por no haber cuidado bien los dientes son también muy comunes. Las personas que sufren de fobia dental también pueden evitar a los médicos por temor a que quieran ver su lengua o garganta y sugerir que una visita al dentista podría no ser un error.

¿Qué debe hacer si sufre de fobia dental?

Lo primero y más importante que hay que tener en cuenta es que usted no está solo! Las estimaciones más conservadoras calculan que el 5% de las personas en los países occidentales evitan a los dentistas por completo debido al miedo.

Y muchos más están preocupados por ciertos aspectos de la odontología. Hoy en día, es mucho más fácil encontrar apoyo a través de grupos de apoyo basados en la web, como el Dental Fear Central’s Dental Phobia Support Forum.

Usted no está solo, y puede encontrar que compartir sus experiencias con personas que realmente entienden por lo que está pasando le ayuda. La mayoría de los odontólogos fóbicos que han superado sus miedos o que ahora pueden recibir tratamiento dental dirán que encontrar al dentista adecuado – alguien que sea amable, cuidadoso y gentil – ha hecho toda la diferencia.

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